Utility scammers taking advantage of heat and preying on City of Austin Utilities customers

August 24, 2021

Austin saw somewhat mild temperatures at the beginning of the summer, but now the heat is on. And it’s not just the temperature on the rise -- utility scammers are heating up their targeting.

In the last week, scammers called at least 100 City of Austin utility customers. Unfortunately, at least two customers paid the scammers up to $500 before realizing what happened. So far in August, 192 customers reported receiving scam calls; 14 customers unfortunately paid more than $7,000 to the scammers. To date in Fiscal Year 2021, more than 1,300 customers reported scam calls; 62 of those customers were tricked into paying more than $33,000.

The scam artists continue to dupe people by calling and telling them their utility bill is past due and that their utilities will be shut off if they don’t make an immediate payment. They’re using a variety of tactics that include:

  • Masking the City of Austin Utilities phone number of 512-494-9400 or using other numbers that come across caller ID as “COA.”
  • Telling customers that payment systems at local grocery stores haven’t been working and they are now months behind on utility bills.
  • Telling customers that City of Austin payment systems haven’t been working and they are now months behind on utility bills.
  • Directing customers to buy pre-paid credit cards to make immediate payment over the phone.
  • Sending customers a text with a QR code and asking them to go to specific stores to make payment using the code. In one case, the scammer stayed on the line with the customer and sent her several QR codes until one worked. Unfortunately, they convinced the customer to make a $500 payment.
  • Preying on both English and Spanish-speaking customers.

In one case this morning, the scammer told a customer that if she didn’t make immediate payment, her electric meter would explode.

Here’s what customers need to know to avoid utility scammers:

  • City of Austin Utilities does not call residential customers with cut-off deadlines. (Note: Commercial customers may receive a courtesy call two days prior to scheduled cut off for non-payment.)
  • City of Austin Utilities will never ask for credit card or wire transfer information over the phone.
  • While some customers do pay in cash, the City will never demand immediate payment in person with cash, gift card, Bitcoin or by QR code.

If a City of Austin customer receives a phone call threatening to interrupt service, demand immediate payment, or request credit card or bank account information, hang up and dial 3-1-1 or 512-974-2000 and report the incident immediately. Anyone who has received such a call or email and is uncertain of their account status can call the Utilities Customer Contact Center at 512-494-9400.

Payments can be made online at COAUtilities.com, in-person at walk-in centers or authorized payment sites or by mailing it to: City of Austin Utilities - Payment Processing, P.O. Box 2267, Austin, TX 78783-2267

###

Con las altas temperaturas, los estafadores se aprovechan de los clientes de Servicios Públicos de la Ciudad de Austin Austin vio temperaturas ligeras al comienzo del verano, pero ahora el calor es más caliente. Y no es sólo la temperatura estan aumentando, las estafas de servicios públicos tambien están aumentando.

En la última semana, los estafadores llamaron al menos a 100 clientes de Servicios Públicos de la Ciudad de Austin. Desafortunadamente, al menos dos clientes pagaron a los estafadores hasta $500 antes de darse cuenta de lo que sucedió. Hasta ahora para el mes de agosto, 192 clientes informaron haber recibido llamadas fraudulentas; Desafortunadamente, 14 clientes pagaron más de $7,000 a los estafadores. Hasta la fecha, en el año fiscal 2021, más de 1,300 clientes reportaron llamadas fraudulentas; en cuál de esos, 62 clientes pagaran más de $33,000 dólares.

Los estafadores continúan engañando a la gente llamándoles y diciéndoles que su factura de servicios públicos está vencida y que los servicios serán desconectados si no realizan un pago inmediato. Están usando una variedad de tácticas que incluyen:

  • Enmascarar el número de teléfono de Servicios Públicos de la Ciudad de Austin 512-494-9400 o usar otros números que aparecen en el identificador de llamadas como "COA".
  • Informar a los clientes que los sistemas de pago en las tiendas de comestibles locales no han funcionado y que ahora están atrasados en las facturas de servicios públicos.
  • Informar a los clientes que los sistemas de pago de la ciudad de Austin no han funcionado y que ahora están atrasados en las facturas de servicios públicos.
  • Indicar a los clientes que compren tarjetas de crédito prepagas para realizar el pago inmediato por teléfono.
  • Enviar a los clientes un mensaje de texto con un código QR y pedirles que vayan a tiendas específicas para realizar el pago utilizando el código. En un caso, el estafador permaneció en línea con el cliente y le envió varios códigos QR hasta que uno funcionó. Desafortunadamente, convencieron al cliente de que hiciera un pago de $ 500.
  • Aprovechar a los clientes de habla inglesa y española.

En un caso esta mañana, el estafador le dijo a un cliente que si no realizaba el pago inmediato, su medidor de electricidad explotaría.

Esto es lo que los clientes deben saber para evitar estafadores de servicios públicos:

  • Servicios Públicos de la Ciudad no llama a los clientes residenciales con fechas límite. (Nota: los clientes comerciales pueden recibir una llamada de cortesía dos días antes del corte programado por falta de pago).
  • Servicios Públicos de la Ciudad nunca solicitará información sobre tarjetas de crédito o transferencias bancarias por teléfono.
  • Si bien algunos clientes pagan en efectivo, la Ciudad nunca exigirá el pago inmediato en persona con efectivo, tarjeta de regalo, Bitcoin o mediante un código QR.

Si un cliente de la Ciudad de Austin recibe una llamada telefónica que amenaza con interrumpir el servicio, exigir un pago inmediato o solicitar información de tarjeta de crédito o cuenta bancaria, cuelgue y marque 3-1-1 o 512-974-2000 e informe el incidente de inmediato. Cualquiera que haya recibido una llamada o un correo electrónico de este tipo y no esté seguro del estado de su cuenta puede llamar al Centro de Contacto para el cliente de Servicios Públicos al 512-494-9400. Los pagos se pueden realizar en línea en COAUtilities.com, en persona en centros sin cita previa o sitios de pago autorizados o enviándolos por correo a: City of Austin Utilities - Payment Processing, P.O. Box 2267, Austin, TX 78783-2267.


Twitter


Follow Us